一、認識珊瑚

(1)什麼是珊瑚

  珊瑚是屬於腔腸動物,其中,最小的生存單位是「珊瑚蟲」。單獨一個的珊瑚蟲可以分裂或出芽方式形成更多的新珊瑚蟲,這個時後眾多的珊瑚蟲就稱之為「珊瑚群體」,珊瑚就是利用這種增加珊瑚蟲數目的方式來生長。珊瑚群體中每一個珊瑚蟲的外形、構造、功能雖然大同小異,但牠們彼此的連結方式卻不相同,這也就是為何有那麼多不同外觀形狀珊瑚的原因了。會形成珊瑚礁的珊瑚則都生活在淺水域裡,骨質疏鬆、多孔隙,顏色多為白色,沒有加工作為珠寶的價值。大多數的造礁珊瑚組織本身並沒有色素,牠們的顏色多半來自共生藻本身的顏色。此外,大部分的造礁珊瑚體內都共生著微小的單細胞藻類,這些共生藻會將光合作用的產物傳送給宿主珊瑚。一般來說,共生藻會聚集在珊瑚兩層細胞的內層,密度約為每平方公分一百萬個細胞。由於它的骨骼生長速率及累積量,珊瑚礁扮演海洋生態系中重要的一群。

 

(2)珊瑚是靠什麼過活

  珊瑚到底是植物,還是動物?為什麼它好像有著植物的外觀,卻又有著動物的攝食特性?從生物學的觀點來看,珊瑚是動物,珊瑚蟲(最小的生活單位)由許多細胞組成,牠會利用擺動的觸手,捕抓海水中的小型浮游動物來當作食物;除此以外,大部分的造礁珊瑚細胞內又具有可行光合作用的共生藻,這些單細胞的共生藻在進行光合作用的同時,會把許多養分傳送給珊瑚(宿主),而提供珊瑚另一個生存能量的來源。

 

(3)珊瑚如何繁殖後代

  沒錯,大部分種類的珊瑚是卵生的,每年春季末,珊瑚會將成熟的卵子和精子同時排放到水層中,在神祕的大海裡,隨海流漂浮進行體外授精,形成新的生命。受精卵發育成胚胎後,會經過「變態」過程而形成單獨一個珊瑚蟲,這是珊瑚生命史中附著生活的開始。不過,仍然有某些種類的珊瑚會透過胎生方式來繁衍後代,牠們會將受精卵留在體內發育一段時間,等幼苗發育到相當階段以後,才釋放到水層中去尋找合適的著生地點。浮游的珊瑚幼苗也許眾多,但在水層載浮載沈的過程中,可能有著相當高的死亡率;但另一方面,也可能順著水流、漂移到很遠的地方,在新環境中著苗、生長,繼續繁衍後代。每年三、四月,台灣南部海域最大的海洋盛事,該屬「珊瑚產卵」了!

 

(4)珊瑚如何形成珊瑚礁

  珊瑚生長時會分泌碳酸鈣,形成鈣質骨骼,經年累月後,珊瑚群體內的骨骼累積量相當可觀,加上其他生物如:貝類、石灰藻、有孔蟲等也會分泌鈣質骨骼,膠結在一起便逐漸形成大塊的礁體,即所謂的「珊瑚礁」。一旦造就出這樣一個棲所多樣化的三度空間之後,便容易吸引更多種類的生物在此一同生活;所以說,珊瑚礁是海洋中生物種類歧異度最高的生態系。不過,形成礁體的前提是珊瑚必須生長得夠快,才有可能形成珊瑚礁;換過來說,只有在光照充足、溫度較高的熱帶淺水域,才會有珊瑚礁的分布。

 

(5)珊瑚是最長命的動物

  大部分動物的年齡都不容易判斷,但珊瑚卻是個例外,原因在於珊瑚會因應環境、季節的變化,累積形成較疏鬆或較緊密的骨骼。如果進一步將骨骼切成薄片,便能運用X光攝影發現它具有一明一暗的年輪,就像樹木年輪一般;科學家們便可由此推算出珊瑚的年紀了。事實上,珊瑚的生長速率十分緩慢,每年大約僅增長一公分左右,所以,水底下那些五、六十公分長的珊瑚,其實都已經存活至少超過半個世紀了。換一個角度想,這些好不容易長成的珊瑚若遭遇人為破壞,至少也得再經過五、六十年,才能再長回原來的大小。所以,當讀者有機會到海邊浮潛、觀賞珊瑚礁海域美景時,務請用心體會珊瑚長成的不易,小心步伐!不要濫踩、濫敲珊瑚!

  這是珊瑚的年輪照片

(6)珠寶珊瑚和造礁珊瑚

  一般人較有機會接觸的珊瑚是作成珠寶、配飾及雕刻精品的珍貴珊瑚,這些珊瑚大多生長分布在幾百以至上千公尺水深的海域裡,得靠漁船、潛水艇或深海潛水夫去採捕。它們的特點是:骨質緻密,硬度和象牙相近,色澤有紅、黑、粉紅和白色等,適合加工成為高級藝品或珠寶。由於這類珊瑚生活在很深的水域裡,研究並不容易,因此目前所有的相關知識仍相當有限。

 

(7)軟珊瑚和石珊瑚有何差別

  雖然兩者分泌的都屬碳酸鈣骨骼,不過,石珊瑚分泌的骨骼是連續的,新分泌的骨頭接連著舊的骨頭,所以便形成連續的一大塊了;而軟珊瑚所分泌的,卻是彼此不相連的小骨針,所以整體觸感就是軟的囉。